乳腺癌是女性病「頭號殺手1」,發病率每年約以2%的速度遞增。全世界每年約有120萬婦女患上乳腺癌,死亡的人數更高達50萬。據香港醫管局統計,本港平均每24名女性使有一人有可能患上乳腺癌。乳癌專科醫生周永昌指出,近年患乳腺癌人士有年輕化趨勢,提醒廣大年輕女性,不能因為年輕使忽略潛在危險,而應定期進行乳房健康檢查,及早發現,及早治療。
醫管局癌症資料統計中心的資料顯示,2004年本港的乳腺癌新症有2273宗,較1995年的1347宗上升了近七成。調查顯示以往乳腺癌發病年齡在40歲到60歲之間,而近年45歲以下女性乳腺癌患者約佔30%,18歲做乳腺癌的風險也隨之增加。
事實上,乳腺癌年輕化已成為全球的一大趨勢。近年來,中國新病例數以每年3%-4%的速度遞增,超出全球1至2個百分點。在北京、上海、天津等大城市, 乳腺癌已成為婦女第一位惡性腫瘤。雖然乳腺癌的真正病因尚未明瞭,但周醫生指出,有許多資料表明,它與內分泌紊亂或雌激素水平過高、高脂肪飲食、肥胖、基因突變等因素相關。
專家報告指出,患乳腺癌的女性愈年輕,並活存下來的機率愈小。這主要是由於年輕少女的乳腺組織比較密集,因此很難發現腫瘤。此外,年輕婦女袁容易忽視可凝的乳房腫塊,認為它們是良性,或認為自己還很年輕,不會得到乳腺癌。事實上,由於年輕女性比絕經期女性雌激素分泌更多,所以,她們面對的危險也就更大。
而可能容易罹患乳腺癌的高危一族包括:有乳腺癌家族史、曾經病理檢查有乳腺的非典型增生、有較長的月經史(在一生中較早年齡來月經和較遲停經)、最近使用口服避孕藥或者絕經後使用雌激素補充劑,從未生育或者30歲以後才生育的婦女、酗酒的婦女等等。 
細針抽取組織檢驗 乳頭派杰病病理組織圖 
乳腺癌的最早期徵象通常是乳腺x光片顯示不正常,這早於婦女自我感覺和一般健康檢查。當乳腺癌逐漸增大時可以形成一個乳腺腫塊,或者乳腺增厚、變形和敏感,並且出現乳房皮膚腫脹或下陷,乳頭疼痛等。乳腺腫瘤一般前期生長較慢,後期加快生長。譬如微小腫瘤發展到1cm大概需要1-2年的時間,可以,1-5cm大概只需6-12個月時間以後就更快了,因此,愈早進行檢查,就愈有機會於早期發現乳腺腫瘤。
周醫生表示,自檢的最佳時間是在月經結束7至10日左右,如果月經周期不規則,最好在每月的同一時間進行自檢,因為只有女性自己最暸解自己的乳房,大於2CM的乳房腫瘤應該容易注意到,表面也會變牙,一旦有異常就要及時到醫院就診。
另一方面就是定期到醫院進行檢討,醫生主要通過三種檢查方式來判斷,第一個是有經驗醫生的觸摸,可以篩選出相當一部分的患者;第二種方法是通過專業的B超;第三個檢查是乳腺X光攝影,這是國際公認的早期診斷乳腺癌很有效的篩查和檢查手段,可以在沒有任何身體檢查出現徵兆的情況下早期發現乳癌。
大量的研究已經證實,早期診斷可以提高生存率和治療效果。乳腺癌的死亡率下降,部分要歸功於乳腺影像學技術在定期乳腺癌普查中的應用。美國癌症協會建議,40歲以上婦女應每年進行一次乳腺X光照影,每年一次由專業醫療保健人員進行臨床乳腺檢查,每月一次自我乳腺檢查。20歲以上的婦女應該每三年進行一次由專業醫療保健人員進行乳腺檢查告每月一次自我乳腺檢查。
在治療方面,周醫生表示,目前主要有幾個方案,包括利用手術切除腫瘤,使用芳香酶抑制劑進行荷爾蒙治療及化療等。研究指出乳腺癌是個與荷爾蒙相關的癌症,病患的乳腺癌細胞若呈現荷爾蒙受體陽性反應,就應考慮接受適當的荷爾蒙治療。而第三代芳香酶抑制劑在療效上已超越使用三十年的傳統荷爾蒙三苯氧胺(它奠西芬Tamoxifen)治療,第三代芳香酶抑制劑比它奠西芬能更進一步的降低乳腺癌復發達26%。通常兩種以上的方法合併應用效果較好。
資料顯示,局限性的乳腺癌的5年相對生存率已經由四十年代的72%上升為現在的96%。如果癌已經擴散到局部,5年相對生存率是77%。當婦女的乳腺癌有遠處轉移時,5年相對生存率是21%乳腺癌診斷後的生存率在隔了5年以後是連續下降的。診斷乳腺癌後有71%的婦女生存10年,而生存15年的人只有57%。
周醫生提醒廣大的年輕女性,不能因為年輕便忽略自身的健康,而應養成良好的生活習慣,選擇健康的飲食,儘量避免進食高脂、高膽固醇的食物,避免煙酒,亦不應長期服食避孕藥及荷爾蒙補充劑、並定期進行乳房健康檢查,將乳腺癌的發病機率降到最低。
在筆者收筆之前,得知一個最新的消息,,由台灣中山研究院院長翁啟惠領導的研究團隊,日前已成功研發全球第一個具治療效果的「乳癌疫苗」,並已通過第一階段人體驗證,發現該疫苗對末期乳腺癌患者治療的有效性高達百分之八十。
據悉,這個疫苗的多醣體成份,是由六個單醣體組合,根據中研院研究團隊發現再加入合適的佐劑,進入體內便會與癌細胞結合,強化人體內的免疫力,啟動自然殺死癌細胞的機制。目前找到可抗癌的「佐脂醣劑」,據說也使用在研發內流感疫苗的佐劑。美國食品藥物管理局(FDA)與台灣衛生署已同意,近期同步進行第二、第三階段人體試驗最快三年後上市。如果「乳癌疫苗」能夠順利面世,對乳腺癌患者將是一大喜訊。